Un asteroide nos ha visitado y apenas lo vimos venir

Un asteroide pasó cerca de la Tierra, un 50% más que la luna, y no nos dimos cuenta

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Este lunes por la mañana, mientras que en la costa este de los Estados Unidos estaban preparándose el café, una roca espacial del tamaño de un edificio de 10 pisos se deslizó muy cerca de la Tierra.

El asteroide apodado 2017 AG13, fue descubierto el sábado por la Universidad de Arizona Sky Survey, de acuerdo con un correo electrónico de Slooh, que es una empresa que transmite vistas en vivo del espacio.

Tiene entre 15 y 34 metros de largo, y cuando giraba por la Tierra, el 2017 AG3 se movía a unos 16 km por segundo. El objeto cercano a la Tierra, o NEO, se aproximaba a la mitad de la distancia que la Luna tiene de la Tierra, según Slooh.

“Esto se está moviendo muy rápido, muy cerca de nosotros”, dijo Eric Feldman, un astrónomo de Slooh, durante una transmisión en vivo del sobrevuelo a las 7:47 am hora del este del 9 de enero. “En realidad cruza las órbitas de dos planetas, Venus y la Tierra“.

¿Qué hubiera sucedido si el asteroide hubiera entrado en la atmósfera?

Según un simulador de impacto de asteroides llamado “Impact Earth” de Purdue University, podría no haber sido tan malo como podría parecer.

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Si un asteroide poroso de roca de 34 metros de largo golpeara la tierra en un ángulo de 45 grados, el simulador encontró que habría explotado. La explosión habría liberado aproximadamente 700 kilotones de energía; docenas de veces más poderosa que la bomba atómica detonada sobre Hiroshima.

Estas apariciones suceden aproximadamente una vez cada 150 años, según Purdue

Sin embargo, según Slooh, 2017 AG3 era “aproximadamente del mismo tamaño que el asteroide que golpeó Chelyabinsk, en Rusia durante el 2013“, por lo que los efectos sobre el terreno; incluyendo ventanas rotas y edificios ligeramente dañados, podrían haber sido similares.

“No es raro este tipo de evento, que es una de las razones por las que es interesante“, dijo Mark Sykes, director y CEO del Instituto Planetario de Ciencias. De hecho, cerca de 38 acercamientos más como el asteroide 2017 AG3 se esperan en enero solamente, según el programa del objeto de la tierra de la NASA.

Búsqueda de NEOs

Sykes es uno de los científicos detrás de un telescopio espacial de caza de asteroides propuesto llamado cámara de objetos cercanos a la Tierra, o NEOCam.

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“NEOCam detectaría algunos de estos pequeños asteroides, pero debido a que son pequeños tendrían que estar más cerca de ser vistos”, dijo Sykes.

El telescopio NEOCam está diseñado para detectar rocas espaciales más grandes (pero todavía relativamente pequeñas) de aproximadamente 140 metros. Si se lanza, una misión de 10 años de duración se espera que pueda descubrir 10 veces los NEO conocidos de ese tamaño, o más grandes, en comparación con cualquier prospección anterior.

La agencia espacial eligió otras dos misiones para el lanzamiento futuro: Lucy, que explorará enjambres de asteroides en la órbita de Júpiter, y Psyche, que volará e investigará el núcleo metálico gigante de un proto-planeta muerto.

Mientras que la NASA tiene la intención de dar una financiación parcial para otro año más con NEOCam, la agencia espacial no podía decir cuánto o en qué condiciones, ni cuáles son sus planes a largo plazo para la misión.

Así que por ahora, el futuro de NEOCam; y nuestra capacidad de encontrar estas amenazas invisibles, sigue siendo incierto.

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